A jungle trek and llamas grazing in the mist at Machu Picchu

By Emma. Cliquez ici pour l’article de Damien. Click here for photos of there.

Trailing vines, a thick jungle canopy, screeching macaws and an ancient pathway to a lost city in deepest Peru – Machu Picchu has forever been my travel dream. Undoubtedly inspired by a drip feed of adventure films, I wanted to be Indiana Jones. Who wouldn’t?!! Yup, as I sat in my office picking the knots out of tangled land titles and contracts, I was happily dreaming a time and a place where I could be wielding a machete, boldly hacking my way through the jungle (and my own cloistered boundaries). So while the photocopier whirred and clicked, my imagination churned and Machu Picchu perched enticingly at the top of my ever growing list of wonderlands.

Highlighter and sticky tabs clutched enthusiastically, I spent hours pouring over the different routes to Machu Picchu. There are alot of options and, honestly, all of them seemed pretty fantastic to me! I have a wildly traditional streak (sadly, no amount of trendy friends has ever helped!) so tracing the footsteps of the Incas through the Andean cloudforest on the classic Inca Trail held predictable appeal for me. However, the more I read, the more I wondered. Was the trail too popular? Jungle or no, a tourist conveyor belt was definitely not going to fulfill my boldly-going dreams! So, happily submersed in blogs and tales, I finally decided that the longer, emptier Salkantay trek through the high passes would be perfect! Damien was game! All systems were go!

And then there’s what they say about best laid plans! Hermen (or “the anti-craic”!) struck (Sick in Bolivia) and left me with all the bubbling, mountain-climbing energy of an old grey dishcloth. On our arrival in majestic Cuzco, we had to reassess my feebster status. Salkantay was out. I didn’t fancy Damien’s chances at carrying me over the Andes! More plotting was required. We wandered thoughtfully through “the navel of the world” (In  Quechua, the language of the Incas, the name of the city is Qosqo which translates as “the navel of the world”, a reason all of its own to love this city!). Past corner-loitering llamas and through the city’s plazas and alleys, we pondered and poked at the alternative options until we finally decided on the Jungle Trek and a cure of constant distraction and adrenalin. Beaming and pocketing our tickets for four days of mountain biking, white water rafting, Inca Trail trekking and ziplining our way through the jungle to Machu Picchu, we headed back to our hostel to rest up in anticipation of adventures!

Llama at corners - Cuzco

Llamas at street corners – Cuzco

Recently, I had started glaring squinty-eyed at Damien, suspiciously speculating how it was that I was feeling so miserable while he was bouncing through South America robustly and obstinately healthy. I just didn’t understand it. We had been eating the exact same food! From the same plates! Where was his health-sucking parasite?! Hiding, that’s where! The night before we were to set off into the jungle, Damien’s very own parasite reared its nasty head and attacked, stealthy ninja style! Following an entire night of Damien hugging the questionable cleanliness of our hostel’s bathroom tiles, I presumed that we’d relegate our Machu Picchu exploration to that elusive someday. But no. From somewhere Damien found the reserves and decided to try out the distraction-adrenalin cure. Much respect, Monsieur Boyeau! Machete and gung-ho resolve conspicuously replaced in our backpacks by electrolytes, Poweraid, motilium and immodium, we set off anyway – a pair of feebsters off to seek perilous adventure!

DSCF7315

The Jungle Trek – Day One

Our motley crew of 4 Frenchmen, a German, an Argentinian and I (the token female…again!) flew down the side of the mountain, gliding over the smooth asphalt on our doubtful steeds. Past waterfalls and through rivers, we freewheeled along the cliffs. Damien led the group, sickness obliterated by speed. Caution obliterated by adrenalin. Then, there was the river. Snaking across the road, she stole his control, his bike and a layer of peachy skin from his right thigh. Unfazed, Damien wondered aloud whether it would leave a scar … “from that time when I was mountain biking to Machu Picchu”…

Mountain biking to Machu Picchu

The road to Machu Picchu…

DSCF7247

…and its scrapes and “perils”.

We arrived at the shack where we were to spend the first night. There was nothing to do but shrug at the general squalor and shimmy into our swimming gear – who can care about dirt when there is white water rafting to be tried?!

The rainy season in Peru meant that the river was swollen, brown and wild. It rushed on savagely behind our guide.  In the storm of noise (and, to be honest, inner panic), we strained to catch his instructions of when to row, to duck, to throw ourselves to one side of the raft and when to cling on for dear life and hope! Damien and I exchanged glances as we stepped into our raft. It was a definite -“is this safe?!” moment. Minutes later, the raft bucking beneath us, we were drenched, shouting, rowing and speeding down the river. There was no time for thinking, everything was the moment. It was terrifying, immediate and, above all, incredible!

After biking, rafting

After biking, rafting

That night, we fell into an exhausted sleep in the shack – day number one was definitely a success!

The Jungle Trek – Day Two

On the second morning, we peeled ourselves out of bed at 5am to set out on the Inca Trail. The paved stone path wound its way at impossible heights, through the heavy, wet heat of the oppressive jungle and along vertiginous cliffs. The six boys set a rapid pace and we powered past the other groups on the trail. I found myself half- trotting to keep up… and still failing! Sometimes I’d just love to be a boy! I wasn’t too disconsolate trailing behind though – the bananas, mangoes, avocados, oranges and pineapples sprouting in the wilderness around me managed to distract me completely from my desperately pumping legs. Bananas in trees! Really!

A jungle supermarket!

A jungle supermarket!

At one point our guide, René, nipped off into the trees, returning with a fistful of strange orange pips – Inca face-paint! Using his fingers, he gleefully smeared it all over us. We were a mess! All of us! Orange-faced and puffing, we continued to hike up the mountain, the dye dripping, never to be removed, onto our white t-shirts.

Achiote seeds - Amazon red paint

Achiote seeds – Amazon face paint & natural dye

We arrived at the “Monkey House” for lunch. Mustachioed marmosets and other strange and coddled creatures wandered around us, plucking at our ankles under the scrubbed plank tables. One dapper chappy nibbling on some pineapple caught our eye –  we still have no idea what he is but he has style!

DSCF7284

The other groups trickled in bit by bit and we get a fair few odd looks thrown in our direction. Once they’re settled in, we see other guides plucking tiny paintbrushes from their pockets and painting intricate delicate Inca symbols on the cheekbones of their charges. Hum! We’re misfits! Though what we lacked in delicate face-paint, we made up in speed and we ploughed into the jungle again.

We continued our hike along the ancient highway to a narrow crossing point in the tumbling brown of the river. As we waited, exposed, on the banks for our suspended chariot, the sandflies took their chance. Distinctly unrepelled by my layers of insect repellent, my bare legs were soon mottled and streaked with blood from 104 vicious bites.  Oh Rebecca you were right – the tiny monsters are to be avoided at all costs! A first encounter and a lesson learned – always, ALWAYS wear trousers where sandflies lurk! The rapidly blooming constellations on my calves spurred me towards the cable car, twitching, hopping and swatting furiously at the poisonous little gnats in a decidedly inelegant escape!

DSCF7351

The great escape!

Following some solid hours of trekking and some spectacular views, we arrive at some wonderful thermal baths. We topple in and float blissfully in the steaming waters, chatting and recuperating under the stars.  No longing for the Salkantay trail stirred in my contentedly floating soul.

Inca trekking and Inca Tequila

That night, happy and completely exhausted after the day’s long trot, I slip away to bed after dinner. My ploy? To store up enough energy to keep up with the boys again tomorrow. I need to be cunning to survive! That and sleep, lots and lots of sleep! Damien, obviously thinking that he had beaten that pesky parasite into submission, didn’t feel quite the same way. At all! Mister Boyeau decided to stay up playing drinking games with René, the French boys and some Inca tequila, culminating in a leaping competition from the bar to a pole-dancing pole at 4am. At our meeting time of 6am, Damien wasn’t feeling so limber anymore and there was no sign at all of our guide!

The Jungle Trek – Day Three

Damien roused and still a little (read completely) hammered, we made for the next stage – ziplining. The high wire course stretched high above the treetops and across a gorge. The river thundered on far below us.  Whistling down the line at 85kmph felt like flying.

Rope bridge above the forest to the ziplines

Rope bridge above the forest to the ziplines

Attached to his harness and hurtling along at speed, I’m not even sure poor Damien even knew what was going on!! Unfortunately, his oblivion didn’t last long and lunchtime found him distinctly green about the gills curled up asleep beside the railway tracks. At one point, a crowd of little Peruvian girls surrounded him wondering whether ” ¿el gringo está muerto?” Eeep!

Damien's kindred spirit at the railway

Damien’s kindred spirit at the railway

Well, needless to say, broken Damien wasn’t going to be able to walk the final 3-hour stretch to Aguas Calientes so, resisting the quietly growing urge to throttle the pup, we waved farewell to our little group and boarded the beautiful Orient Express-operated train to the little town. The journey was beautiful, the tracks winding through junglescapes and mist-capped mountains.

DSCF7389

That evening, at our surprisingly nice hostel in the warren of souvenir shops that is Agua Calientes, Damien slept the sleep of the dead and I desperately dabbed Kenneth & Alma’s magical Canadian insect cream onto my inflamed legs.  Admittedly, at the end of Day Three, it was just as well really that I hadn’t packed that machete!

The Jungle Trek – Day Four

Morning dawned early, very early, on Day Four. This was the day. The crux. Machu Picchu. We sprung out of bed at 4am and nervously minced about waiting for the very first bus to ferry us up to the mysterious citadel. We had been warned not to get our hopes up, that it was over-hyped, a tourist trap, a crushing anti-climax, but those hopes had been building for years. They were a force unto themselves. Cue much lip-chewing, foot shuffling and fidgeting as we waited for the opening of the site gates at 6am. Tummy dancing, my fingers curled and folded around our precious tickets. We were among the first to arrive. The gates opened slowly and we bustled in, like children rushing the treasures of the tree on Christmas morning. The ruins were deserted, a mist crept and hung silently over the smooth Inca stones. Llamas grazed on the abandoned plots. It was just magical.

DSCF7409

DSCF7412

Soon, however, the throngs of tourists began to swarm over the “lost” city, splintering the perfect, fragile magic. Transparent blue and pink plastic ponchos clustered around bellowing tour guides as bus after bus arrived. The mythical city of the Incas melted away with the silence and the morning mists leaving a jarringly packed monument in its wake. It suddenly felt like an unconvincing movie backdrop, staged and painfully artificial. We drew away from the jostling crowds of the ruins to the luxuriously wild emptiness of Montaña Picchu, a peak both higher and less visited than Huayna Picchu (also I had sworn off setting foot on any “Huayna” again! Ever! See: The mountain that nearly ate me).

DSCF7487

We climbed the massive, seemingly interminable Inca steps for an hour and a half, reveling in having the jungle-ensnared pathways all to ourselves. The tangled vines, treetop foliage and thick grey cloud hanging low about us conspired to obscure completely any view as we negotiated our way up the roughly placed cobbles. The rough steps are bizarrely massive and we wondered at the compact Incas clambering up and down them. I had read tales of Inca rule, contributed labour, child sacrifice and the destruction of the legendary people but, somehow, it was only when I was puffing my way up this neglected stairway that the Inca people truly began to exist for me – their daily rituals, their skill and, my god, their fitness! We passed this gorgeous little creature and trudged onwards, upwards through the clouds.

DSCF7448

Up and up we climbed, expecting Machu Picchu to be revealed by the clearing clouds at each new twist and bend. We lingered at the summit willing the grey to dissipate, laughing when it didn’t.

What a view!

The view was definitely worth the million steps…

Then, as we wound our way back down, that special fleeting perfection of Machu Picchu struck again. The cloud cleared and the view of the citadel was spectacular. It is precisely at this moment that I understand how special this unique and ancient place truly is.

DSCF7513

Cuzco, gastro, picchu

Par Damien. Click here for Emma’s Cuzco. Et les photos de là-bas sont ici!

Après s’être refait une santé à Arequipa, on pose nos sac-à-dos à Cuzco, passage obligé(?) de tout voyage sud-américain.

DSCF7208

Capitale de la civilisation Inca, on y trouve de nombreux musées et anciens temples pour les passionnés d’histoire, d’art et d’archéologie, mais c’est surtout la porte d’entrée vers la vallée sacrée, dont les plus célèbres ruines incas sont bien évidemment celles du mythique Machu Picchu, ancienne cité inca perchée en haut d’une montagne, tombée dans l’oubli après la chute de l’empire, puis “redécouverte” au début du XXe siècle. Pas d’inquiétude, je ne vais pas faire ici d’exposé ni sur les incas ni sur le Machu Picchu, wikipédia (ou autre source plus sérieuse) fera ça beaucoup mieux que moi.

Inca trail, Salkantay-trail, Jungle-trek? ou gastro-trek…

Pour beaucoup de voyageurs rêvant du Machu Picchu, la voie d’accès royale est l’Inca Trail, ou “chemin inca”, un trek sur 5 jours en général, suivant le chemin que les incas prenaient pour se rendre au Machu Picchu, et passant par de nombreux autres sites archéologiques. Cependant, dans le souci de prévenir contre l’érosion du chemin, le gouvernement limite l’accès à 500 randonneurs par jours, ce qui a pour effet d’allonger la liste d’attente des randonneurs, obligeant à s’inscrire parfois plusieurs mois à l’avance, mais aussi un effet sur le prix, avec un coût moyen au-dessus des 500 euros, voire beaucoup plus selon les options…

DSCF7490

Bref, puisqu’on n’était pas sûr de la date à laquelle on serait à Cuzco, et qu’on espérait dépenser beaucoup moins, on avait prévu d’opter pour le Salkantay trek, une des nombreuses alternatives existantes menant vers le Machu Picchu. Mais une fois à Cuzco, la fatigue et le mauvais temps nous ont fait relativiser notre envie de s’aventurer pour 5 jours sous la tente, et on s’est finalement inscrit pour un “jungle-trek” de 4 jours, avec descente en VTT, rafting, randonnée, tyrolienne et retour en train, le tout au tarif imbattable de 180e (l’entrée au Machu Picchu et le retour en train valent près de 100e à eux seuls).

Et là, c’est le drame.

La veille du départ, après un dernier briefing, on se prépare avec enthousiasme, mais je vais à mon tour être victime de ces fameux parasites redoutés des touristes, avec une nuit sans sommeil, où les moments de répits entre vomissements sont rythmés par les crises diarrhéiques. Je me vide continuellement “par les deux bouts”, comme on dit si poétiquement.

poesie

Autant de détails sont-ils vraiment nécessaire sur ce blog? Non, en effet. Mais c’est aussi ça la réalité du voyage en Amérique du Sud, vous voici prévenus… c.f. dernier paragraphe. Après mon sentiment d’invincibilité face à Emma qui avait bien souffert en Bolivie, alors que je m’imaginais d’une santé de fer, intouchable et prêt à manger dans le moindre boui-boui au coin de la rue, c’est en fait à mon tour de payer la “taxe de séjour” bolivienne. Et ce que j’imagine au départ être une simple intoxication alimentaire durera en fait 6 jours, histoire de pimenter un peu ce jungle- trek, qu’on pourrait renommer “gastro-trek”, malheureusement pas dans le sens culinaire du terme. Remise en question matinale quant à l’annulation du trek, je décide finalement de le tenter malgré tout (moi aussi je peux l’avoir le fighting spirit). On rencontre nos camarades trekeurs, 1 Argentin, 1 Allemand …et 3 Nantais, et nous voici partis en bus vers le point culminant du trek, d’où on enfourche les VTT pour 2H de descente.

DSCF7241

C’est ma 3e descente en 2 semaines après La Paz et Arequipa, je commence à prendre un peu trop confiance, mais je suis vite rappelé à l’ordre lors d’une traversée de rivière un peu trop rapide où je perds le contrôle et goûte un peu au goudron. Attention, image pouvant heurter la sensibilité des plus fragiles.

DSCF7247

AAAAAaaaaah!

Oui je sais, c’est affreux. Mais avec un peu de chance, j’aurais une cicatrice… “ouai ça c’était lors d’une descente en VTT au Pérou“.

Arrivés à notre première auberge, enfin plutôt un truc qui ressemble à un squat avec des lits dedans (comme j’ai dit, une fois payés l’entrée et le retour en train, il ne reste plus grand-chose…), on s’équipe ensuite pour une heure de rafting.

Mais qu’est-ce qu’on fait là?…

Ni Emma ni moi n’en avions déjà fait, et on écoute attentivement les explications du guide quant aux différents signaux à suivre: quand ramer en avant, en arrière, quand se jeter de l’autre côté du bateau pour faire contrepoids, quand rentrer la tête entre les genoux, et prier, jusqu’au prochain signal…

DSCF7249

La pression commence à monter, et on observe avec inquiétude la force et la vitesse des rapides (classe 3 pour les connaisseurs) sur cette eau marron qui grondent derrière notre guide, ce dernier entamant alors l’ultime chapitre de son exposé, celui où l’on explique la conduite à suivre si on est éjecté du bateau. S’accrocher à la corde autour du bateau et attendre qu’on coéquipier nous remonte. Si on a lâché la corde, essayer de s’accrocher à la rame d’un collègue. Et surtout toujours tourner la tête et les pieds vers la descente, afin d’éviter de boire la tasse dans les rapides. En dernier recours, un autre guide nous devance en kayak, et on nous explique la procédure pour s’accrocher à ce dernier. Mais qu’est-ce qu’on fait là? Est-il toujours temps de faire demi-tour?…

Je fais semblant de ne pas avoir peur pour rassurer Emma, et malgré ma nuit sans sommeil je puise dans mes dernières forces et nous voici partis, pagayant frénétiquement aux signaux du guide.

After biking, rafting

After biking, rafting

Une fois le premier gros creux passé, et la première vague reçue en pleine tête, la peur a vite laissé place aux fou-rires, et après une petite heure de sensations fortes, on en redemande encore lorsqu’on doit malheureusement débarquer. Le rafting est vraiment un concentré de plaisir, et on se dit déjà qu’on en refera dès que l’opportunité se présentera! Lessivés, presque au premier degré, la journée se termine, et on peut enfin se reposer, car le lendemain une grosse journée randonnée nous attend.

Levé très matinal, afin de profiter de la fraîcheur pour les premières heures, on commence sous la pluie, mais réjouis par les perroquets qui volent au-dessus de nos têtes, et l’observation de toutes sortent de fruits autour de nous: avocat, banane, café, piments, ananas, cacao, mangue sauvage, mandarine, et autres fruits exotiques dont j’ai oublié le nom, ça change des glands et des châtaignes de nos contrées!

On emprunte une partie d’un chemin inca, le marches sont serrées et la pente vertigineuse, avec un superbe panorama sur la rivière en contre-bas, la même qui nous avait donné des frissons en rafting la veille.

DSCF7309

On finit la journée par une baignade dans une source chaude bien agréable, malgré mes douleurs abdominales qui ont repris de plus belle…

Et là, le re-drame.

Le soir venu je me sens “mieux” grâce à ma nature optimiste, et lorsque la “tequila inka” commence à couler après le repas (en fait une sorte de cachaça), il m’est difficile de résister, et, sans rentrer dans les détails, alors qu’Emma a eu la bonne idée de se coucher, je finis quelques heures/shots plus tard à suivre le défi de notre guide dans la discothèque locale, effectuant un saut que j’entends qualifié de majestueux, du haut du bar vers la barre de poll-dance au centre de le piste… C’est qu’il y avait aussi la qualification de la France pour la coupe du monde à fêter ce soir-là! Dans la jungle au Pérou, mais pas complètement coupés du monde…

Le lendemain, je paye le prix fort de mon égarement nocturne, et de mon excès de confiance quant à la solidité de mon estomac qui était loin d’être remis, et après une matinée de descentes en tyrolienne, les yeux fermés et les dents serrées, je suis malade le reste de la journée, et contraint à prendre l’option train au lieu des quelques heures de marches prévues au programme.

DSCF7389

Dernier jour, levé à 4H30 pour arriver parmi les premiers au Machu Picchu…en bus. On aurait préféré monter à pied, mais c’est encore ma petite santé qui nous convaincra pour l’option motorisée (je sais, c’est tricher).

DSCF7405

Le plaisir de découvrir le site à la chaude lumière matinale nous fera vite oublié notre “tricherie”, et le brouillard donne à l’ensemble un air surréaliste, une ville dans les nuages! Ce qu’on a devant nous semble presque faux, comme la peinture géante d’un décor de cinéma.

DSCF7424

On suit la visite guidée avec attention, malgré la taille conséquente du groupe, et on déambule parmi les ruines admirant chaque point de vue, malgré les hordes de touristes fourmillant un peu partout.

Incaland

Car mieux vaut être prévenu avant d’arriver ici, le Machu Picchu c’est un des sites les plus touristiques en Amérique du Sud, et dès l’entrée un sentiment disneylandesque nous envahit. Mais en faisant abstraction du côté attraction aseptisée, on peut vraiment ressentir le côté mystique de ces ruines qui en font un endroit si spécial et si célèbre à travers le Monde.

DSCF7455

On prend ensuite le chemin menant au mont Machu Picchu, histoire de prendre un peu de hauteur et d’admirer la vue. 1 heure et demie de marches interminables plus tard, on arrive enfin au sommet …sous un épais nuage.

DSCF7463

On n’apercevra que difficilement le Machu Picchu en contre-bas, mais heureusement lors de la descente, la vue se dégage, et on peut admirer la grandeur du site et ses alentours, remplissant la carte mémoire de clichés carte-postales.

On restera quasiment jusqu’à la fermeture à contempler le lieu, en oubliant presque mes maux intestinaux, avant de rentrer à Cuzco, qu’on quittera le lendemain, 23H de bus direction Lima. Avec mes boyaux qui font des bonds (ça se porte fièrement un patronyme!) et l’hôtesse qui annonce au début du voyage que les toilettes ne fonctionnent pas. Une vraie torture.

Pardon..

Petite note finale pour m’excuser du ton quelque peu scatologique de ce billet, mais c’est aussi ça les aléas du voyage, et mieux vaut être prévenu – et équipé en médication adaptée – avant de s’aventurer dans les pays où les standards d’hygiène ne seront pas toujours respectés !

Arequipa et le canyon de Colca

Par Damien. Click here for one of Emma’s recipes. Et les photos sont ici!

Après un bref passage au bord du lac Titicaca et une traversée de la mythique Isla del Sol, berceau de la civilisation Inca, nous voici maintenant au Pérou, en commençant par Arequipa, deuxième plus grande ville du pays.

DSCF7006

La principale attraction de la ville est l’immense couvent Santa Catalina ouvert au public dans les années 70, mais à vrai dire le principal critère qui nous a fait venir ici c’est surtout sa proximité avec le canyon de Colca, le deuxième plus profond du monde avec son dénivelé de 3400m, récemment détrôné par celui de Cotahuasi 100m plus profond, qu’on ne pourra visiter faute de temps, ce dernier étant 8H de bus plus loin dans la même région.

Première visite, la clinique…

Mais un autre critère qui nous a convaincu de ce détour par Arequipa, c’est l’altitude, car la ville n’est qu’à 2300m, autant dire presque une cité balnéaire pour nous après les dernières semaines en Bolivie, où Emma principalement a bien souffert de l’altitude, en particulier depuis la tentative d’ascension du Huayna Potosi.

Premier arrêt touristique donc à la clinique d’Arequipa, où Emma se voit diagnostiquer un parasite intestinal et une otite, somme toute rassurant, on se dit que finalement ce n’était peut-être pas tant l’altitude le problème, et qu’on peut toujours espérer crapahuter dans l’Himalaya l’année prochaine….

Emma décide sagement de se mettre au repos, pendant que je m’occupe avec une nouvelle descente en VTT, depuis les hauteurs du Chachani voisin, avec vues imprenables sur la ville au pied du volcan El Misti.

Arequipa city, from Chachani

Arequipa city, from Chachani

Techniquement cependant la descente est loin d’offrir les sensations de la “route de la mort” à La Paz, avec des vélos bas de gamme sans suspension pour bien souffrir, et de nombreux passages ensablés, avec chutes garanties ou remboursées.

Colca Canyon

Après une découverte des délicieuses spécialités culinaires locales (la cuisine péruvienne c’est vraiment à découvrir, c.f. recettes d’Emma), on s’inscrit ensuite pour un simple tour de 2 jours en bus vers le canyon de Colca (“avec les vieux” diront certains), se gardant bien de s’aventurer dans une randonnée qu’on imagine somptueuse mais difficile, préférant économiser à la fois les forces d’Emma fraîchement rétablie, et notre précieux temps restant au Pérou, puisqu’il parait qu’il y a aussi des ruines à voir en haut d’une montagne quelque part…

DSCF7153

Nous ne serons pas déçus du voyage, des paysages grandioses, des cultures en terrasses à perte de vue, un arrêt réconfortant dans une source d’eau chaude, et bien sûr le passage obligé par la Cruz del Condor, cette colline d’où l’on peut observer les condors planer en profitant des courants ascendants.

Cruz del Condor

Cruz del Condor

Enfin les quelques condors on les apercevra surtout de loin, la quasi-totalité ayant émigré pour des raisons inconnues et inhabituelles pour la saison (qui à crié “REMBOURSéS”?). Quelque peu déçus, on s’apprête à remonter dans le bus quand tout à coup un spécimen frôle nos têtes, me laissant quelques secondes pour immortaliser l’instant.

Finally

Finally

Gigantesques et pleins de grâce, ces rapaces nous auront fascinés et suivi de la Patagonie jusqu’ici!

A suivre, Cuzco!

Ocopa arequipeño – Peruvian cheese & potato yumminess

By Emma.
Arequipa by night

Arequipa by night

Even though I spent most of my time in Arequipa stumbling about in a haze of antibiotics, I was stumbling about happily. Arequipa is beautiful, sleek and home to some incredible food. I absolutely loved one dish so much that I had it three times in the space of two days – cheese and potatoes, I say no more! Here’s a recipe I’ve cobbled together (finer points thereof completely guessed/robbed from fabulous restaurants Ary Quepay and La Trattoria del Monasterio)  so I can try repot Arequipa at home.  Here’s hoping !

Ocopa arequipeño 

Serves 6

Ingredients:

6 potatoes
115g dry-roasted peanuts
6 Aji Amarillo (small yellow chillies), deseeded and chopped
5 cloves garlic, peeled and crushed
1 onion, roughly chopped
112 g Huacatay leaves, chopped (or substitute -so the interweb tells me- for a mixture of equal parts of freshly minced mint, basil and coriander)
9 Ritz or Tuc crackers, crushed
230g Queso fresco (or substitute Halloumi cheese)
237ml milk
3 hard-boiled Eggs, halved, to garnish (I’d happily leave these out – why eggs why?!)
Lettuce leaves, to garnish
2 Tomatoes, sliced, to garnish
12 kalamata olives, pitted, to garnish
Olive oil
Salt and pepper, to taste

Method:

1. Wash potatoes well (or peel according to taste), place in cold salted water and bring to the boil. Boil on medium heat until tender (approx. 25 minutes). Drain and set aside.
2. Heat oil and sauté onion over a medium heat until soft (approx. 5 mins; do not brown).
3. Add garlic and chopped chillies, and sauté over low heat for another 4 mins. Again, don’t allow the mixture to brown.
4. Add huacatay (or substitute mixture). Remove from heat, and allow to cool.
5. Purée the cooled mixture with the roasted peanuts, crackers and milk in a blender.
6. Simmer blended sauce in a saucepan until it thickens slightly, about 8 minutes.
7. Warm potatoes.
8. Cut halloumi cheese into slices 1cm thick. Fry on each side until golden brown.

Serving:
9. On each plate, place 2 halves of warmed potato on bed of lettuce leaves, sliced tomato, half hard-boiled egg and a couple of kalamata olives.
10. Pour warmed sauce over the potatoes and top with 2 hot slices of fried halloumi cheese.
11. Serve immediately.

DSCF6977

Ocopa arequipeño at La Trattoria del Monasterio, Arequipa

In the absence of tea… potatoes! Recipe for Rocoto Relleno & Aniseed Potato Gratin

By Emma.

Travelling is absolutely wonderful. The curiosity, the immediateness, the constant newness – I adore it all. Well, maybe not all. Right at this moment, I’m feeling abit battered after a bout with beautiful (but mean, really mean) Bolivia and – I admit it –  all I want are some wooly blankets, milky Lyons tea and some homey fussing. Yup, not feeling so intrepid now! The solution? Potatoes! Potatoes can fix everything! And oh, Arequipa does them well!

Rocoto Relleno & Aniseed Potato Gratin

Rocoto Relleno (Stuffed Peppers) – Serves 4

Ingredients

4 red bell peppers (In Peru, spicy rocoto peppers are used. I don’t fancy my chances at finding these in Ireland so I’ll compensate using chillies in the filling)
2 chilli peppers, deseeded and chopped finely
500g sirloin, chopped into small cubes or, alternatively, minced beef
150g crumbled queso fresco (or substitute some mild feta)
75g raisins, pre-soaked (cover in boiling water and leave to plump for 10 mins)
60g black olives, chopped
1 red onion, chopped
2 bay leaves
200ml beef stock
1 clove garlic, minced
1 teaspoon cumin
1 tablespoon paprika
1 tablespoon roasted peanuts, ground

Method:

1. Preheat oven to 180°C.
2. Simultaneously, prepare beef (A) and bell peppers (B)

(A) To prepare beef mixture:

3. Sauté the chopped onion, garlic, and chillies until soft. Add the cumin and paprika and cook for a further 2 mins.
4. Add beef to mixture and cook until browned.
5. Add the raisins and beef stock and simmer for 10 to 15 minutes more until liquid has reduced significantly.
6. Add the ground peanuts and sliced black olives.
7. Season and set aside to cool for 5 minutes. Stir in 100g of the crumbled cheese.

(B) To prepare the bell peppers:

8. Bring a large pot of salted water to a rolling boil. Slice the tops off of the peppers and set to one side. Clean the inside of the peppers, removing the seeds and veins.
9. Cook the peppers in the boiling water until bright red and just tender, about 8 – 10 minutes. Drain peppers and blot dry with paper towels.
10. Fill each pepper with some of seasoned ground beef mixture. Top with remaining cheese.
11. Place the filled peppers into a pyrex dish. Place the pepper tops on a separate sheet of baking paper. Bake the peppers for 10 to 15 minutes, or until the cheese is melted and the filling is heated through.
12. Serve hot with Aniseed Potato Gratin and green salad.

Aniseed Potato Gratin

Ingredients:

1kg waxy potatoes, boiled, peeled and thickly sliced
250g queso fresco (or substitute raclette or reblochon) in thick slices
1 teaspoon aniseed
350ml unsweetened evaporated milk
1 tablespoon butter
1 egg
Salt and pepper

Method:

1. In a buttered pyrex dish, make one layer of potato slices. Cover with a layer of cheese. Sprinkle with aniseed.
2. Repeat three times.
3. In a bowl, whip the egg until thick, add evaporated milk, salt and pepper. Pour over the potatoes and cheese.
4. Bake at 180°C until golden and thick.

DSCF6968-001