Sucre

By Emma. Cliquez ici pour l’article de Damien. Click here for photos of there.

From under the brim of her beribboned and flowered sun bonnet, she stares at me, and yet intently avoids all eye-contact, for the entire three-hour bus journey from Potosí to Sucre. Lightening flashes across the sky and she again swivels around, wrinkled and wary. “I think she’s afraid of you”, Damien whispers beside me. I look up just in time to see the ancient Bolivian lady pretending not to look at me out of the corner of her eye. An attempt at a reassuring smile is met with undisguised horror. Completely thrown off balance I look desperately to Damien…who is busy choking on his laughter! Hmm..

DSCF6551

Bolivian girl on bus (I thought brandishing camera at old lady might completely send her into a fear spiral)

Sucre, the constitutional capital of Bolivia, is lovely. Really lovely. Terracotta roofs and pristine white colonial buildings, cobbled streets and marching bands, lush public gardens and the smell of earth, handmade chocolates and beautiful juice merchants, zebra-crossings and zebra hugs, I could while away days and days blissfully doing nothing in particular in Sucre.

I suppose it’s probably bad that the reason we actually went to Sucre was a restaurant. Yup, we are those people. The hungry, foodie kind. In our defense though, the recommendation was golden: “If you go up to Sucre, a nice little city, you MUST go to a restaurant called ‘Nouvelle Cuisine’. Probably the nicest steak I had on the trip. It’s a cheapy plastic chair type restaurant with a couple of fellas BBQing the steak down the back.. Oooh I can nearly smell it again now.. Delish!”. How could we not go??? So we did. The chairs were plastic, there was no real roof and an umbrella propped over the BBQ … and the steak was just amazing!! Thank you, Vinny!!!

Nouvelle Cuisine, Sucre

Nouvelle Cuisine, Sucre

Oh and there are also dinosaurs. Well, dinosaur footprints. Stretching vertically up the side of the plundered mountain of Cal Orko is the world’s largest collection of dinosaur footprints. They wander and wind upwards, ancient and fragile, just beyond the quarry and cement factory trucks which continue to rattle beneath them.

Dinosaur footprints

Dinosaur footprints

Sucre, ses zèbres et ses dinosaures

Par Damien. Click here for Emma’s post. Et les photos de Sucre sont ici!

On quitte Potosi pour redescendre un peu en altitude, vers la capitale de la Bolivie, Sucre.

DSCF6553

Non, contrairement à ce qu’on pense, la capitale n’est pas La Paz. “Oui mais La Paz c’est la plus grande ville de Bolivie, donc c’est normal de se tromper!”… Erreur à nouveau, la plus grande ville c’est Santa Cruz! Ok, en pratique, gouvernement et diplomatie, tout se passe à La Paz, Sucre n’a le titre honorifique de capitale que pour y héberger la Cour Suprême. Bref, on n’a le droit de se tromper sans avoir honte lorsque la question tombe au Trivial Poursuite.

DSCF6551

Potosi-Sucre donc, 3h de bus sous le regard fixe d’une vieille dame bolivienne qui tourne la tête dès qu’on la regarde, et se retourne à nouveau pour observer Emma dès qu’on regarde ailleurs. Il faut dire qu’avec le soleil, les cheveux d’Emma virent un peu au roux, elle l’a surement prise pour une sorcière, Emma aurait probablement fini au bûcher à son époque! Ça nous aura bien fait marrer pendant une bonne partie du trajet en tout cas!

DSCF6633

Un calin de zèbre en traversant la rue?

DSCF6563
On pose nos valise pour un petit break citadin dans cette plaisante ville aux murs blancs où il fait bon vivre, ses parcs ombragés, ses délicieux restaurants toujours si bon marché, ses jus d’oranges pressés par les vendeurs ambulants croisés à chaque coin de rue, ses zèbres sécurisant avec humour les passages piétons (zebra crossings en anglais), ses chocolats locaux, ses dinosaures…

DSCF6608
Car dinosaures il y a, enfin leurs traces tout du moins, sur la colline de Cal Orko surplombant Sucre a en effet été découvert l’un des plus grands sites de traces de pas de dinosaures au monde, au milieu d’une carrière de ciment toujours active. On les observe à la jumelle car pour les protéger de l’érosion le public est restreint à la colline opposés, mais ça reste une expérience unique de voir les traces de ces monstres qui nous ont tous fascinés dans notre enfance, en particulier si comme nous vous êtes de la génération Jurassic Park.

DSCF6594

Cal Orko

On achète ensuite nos billets de bus vers La Paz, en choisissant le confort “cama” (siège plus larges et inclinables) comme à notre habitude sur les trajets de nuit, et là surprise, les sièges peuvent s’incliner complètement à l’horizontal, le luxe!

…c’était sans compter sur cette dame et sa petite fille qui rentre clandestinement dans le bus quelques minutes plus tard, se réfugiant dans la cachette idéale, l’espace derrière nos sièges! On se regarde en souriant, le luxe en Bolivie, c’était trop beau pour être vrai!

Inti and a Bolivian recipe for Stuffed Potatoes

By Emma.

Toting shoe-shine boxes and smiling from behind snack-carts, children wander the leafy plazas and cobbled streets of Sucre. They are los niños trabajadores de Sucre (the working children of Sucre). Bolivian law requires these children to attend school for four hours a day. Four hours a day of reading, writing and, well, childhood. Otherwise, these kids smile and work to support their families, some of the poorest in Bolivia.

DSCF6646

Inti works to support these children. Partly illustrated and written by the children, Inti publishes a magazine which is then sold by working children aged 7 to 14 to supplement their income (click here for more information).

Nestled among the pages of our chance copy of this magazine was a recipe for one of Bolivia’s tastiest snacks – Bolvian Stuffed Potatoes.

Ingredients:

5 medium potatoes
2 hard-boiled eggs
2 raw eggs
½ kilo minced beef
6 olives, chopped
1 cup onion, chopped
6 tsp. olive oil
1 tsp. Green pepper, chopped
½ cup chopped tomato
1 clove garlic
1tbsp. parsley, chopped
½ cup flour
Water
Salt and black pepper

Method:

1. Prepare the potatoes: wash, peel & boil in salted water until cooked through. Drain, mash & leave to cool. Once cool, mix with 1 raw egg, salt and pepper until soft.
2. Prepare the filling: Brown onion in 2 tbsp. of oil. Add garlic, beef and tomato. Cook for 5 minutes. Add parsley, 2 boiled eggs. Season.
3. Prepare the batter: Mix flour with water to make a thin batter. Add 1 raw egg. Mix.
4. Stuff and cook potatoes: Take palm-sized amount of potato and flatten. Make indentation and add filling, leaving room to fold potato over the filling. Press the edges closed, creating an oval shape. Heat oil. Dip potatoes in flour batter, covering completely. With a spoon, carefully place potatoes into oil. Brown on each side.
5. Serve hot. Excellent with spicy llajhua sauce.

DSCF6781

Bolivian Recipe for Llajhua – a very spicy sauce!

By Emma.

A little bowl of this incredibly spicy sauce sat on every single Bolivian dinner table we sat at.

Ingredients:

8 ripe medium tomatoes, peeled, deseeded, chopped
4 red chili peppers, deseeded
3 green chili peppers, deseeded
1 spoon white onion, finely chopped
1 teaspoon salt

Method:

1.  Set juice from tomatoes to one side.

2.  In a food processor, blend peppers, the onion and tomatoes into a fine paste.

3.  Add salt. Blend again.

4.  Serve.

The silver mine of Potosí

By Emma. Cliquez ici pour l’article de Damien. Click here for photos of there.

“There are places where no matter how high you lift your head you cannot see the top, and looking below you cannot see the bottom; on one side you see a horror, on another a fright, and everything you see in there is all confusion.”- Bartolome Arzans de Orsura y Vela, History of the Imperial City of Potosi (1703)

Potosi’s colonial past

Brimming with both wealth and death, the silver mine of Potosí is infamous. The discovery of silver in Potosí in 1545 drew the Spanish conquistadors into the lands that now form Bolivia and commenced a period of colonisation, exploitation, slavery, misery and vast (stolen) wealth. During three centuries of colonial mining, Potosí produced half the silver of the New World through the use of African slave labour and the exploitation of the Incan mit’a system of contributed labour. The Spanish colonial forces warped the traditional mit’a system into what was, essentially, a human tax. In exchange for relative peace, the indigenous Quechua and Aymara peoples were compelled to provide a given number of able-bodied men each year to work in the mines. The death tolls were massive and estimates of the total number who died over three centuries of colonial mining in Potosí run as high as nine million.

A stone-walled colonial mine in Cerro Rico

A stone-walled colonial mine in Cerro Rico

A cursed fortune?

Today, the honeycombed Cerro Rico (Rich Mountain) looms over the crumbling colonial town of Potosí still providing a brimming source of both wealth and death to the miners who now “choose” to work there. Rich seams of minerals transect the mountain from east to west and thousands of miners enter the dark maw of the mine daily to seek their fortune. The mine is now owned by co-operatives so each miner’s luck is his own, allowing him to claim and sell the minerals he extracts. The conditions are still appalling and the health implications for the miners are catastrophic, dramatically decreasing their life expectancy. Silicosis pneumonia, caused by the inhalation of silica dust, is one of the primary causes of premature death among the miners in Potosí. There are also cave-ins and exposure to noxious chemicals and gases, including arsenic gas and acetylene vapors, as well as asbestos deposits. Despite the risks, factors including the lure of sudden, great wealth, familial tradition, camaraderie and, sadly, necessity draw approximately 15,000 men from the town of Potosí into the mine every day.

A miner in Potosi's silver mine

A miner in Potosi’s silver mine

The silver mine of Potosí – a human zoo?

Controversially, a number of tour companies run tours of the working mine shafts. When I started researching the mine, I struggled to find any value in such a tour. The idea of a troop of privileged tourists snapping photos and gawping at men toiling in appalling conditions for pittance struck me as a form of gruesome voyeurism. tourism at it’s worst and,basically, not for us. Then Veimar, our guide in Uyuni, convinced us otherwise. Veimar had worked in the mine in Potosí for 12 years, starting with his father at the age of 7, before he became a tour guide. He spoke of the mine with pride and told us that if we didn’t see the Potosí’s mine, we didn’t see the real Bolivia. Humm interesting! Had I been too quick to judge? Speaking of the mine, his time there and Big Deal Tours, a tour company run and owned by ex-miners,  the normally taciturn Veimar lit up. We were persuaded.

Waivers and dynamite

At 8.45am the next day, we meet our guide, Pedro, and get kitted out in our wellies, overalls and hard hats. Pedro’s a bit of a character, full of enthusiasm and slightly odd chat, and harbouring a roaring obsession with Ireland.

Getting ready to go into the mine with an Ireland-obsessed Pedro

Getting ready to go into the mine with an Ireland-obsessed Pedro

We also sign away our lives on a sliver of yellow paper. Explosions, cave-ins, toxic gases and falling debris are all part of the inherent dangers of a mine and the tour company will not be responsible if we don’t come back out again. I look at my signature doubtfully. Hohum..here goes nothing…

We make our way to the Miners’ Market, a labyrinth of make-shift stalls selling everything from juices, to hand-rolled, unfiltered cigarettes, to coca leaves, to 96% proof “potable” alcohol, to dynamite. We pick out some gifts to bring, seemingly inconsequential things but which, according to Pedro, will improve a miner’s shift just that tiny, worthwhile amount.

Lady selling coca leaves in the Miners' Market

Lady selling coca leaves in the Miners’ Market

Into the maw of the mine

Knapsacks loaded, we make our way past the mud huts, curious, dust-smudged children and snuffling pigs to the mouth of the mine.

The entranc to the mine

The entrance to the mine

The plan is to walk through the mine shafts from one side of the mountain to the other. I’m not claustrophobic. I’ve a headlamp and an ex-miner as a guide. I’m curious to plunge into its inky darkness.

Damien and I ready to explore!

Damien and I ready to explore!

Pedro leads us through the stone tunnels of a colonial mine, along broken rails, through deep mud and black, stagnant pools. Wavering yellow beams come into sight and the sounds of strained breathing and an uneven clanking echo down the shaft. Two miners pass us, jaws clenched, shoulders hunched, pulling and dragging a sack-laden cart down the misaligned tracks. Sweat runs in rivulets down their faces. Drinks are offered and extra shoulders supplied to force the cart into daylight.

A laden push-cart in the mine

A laden push-cart in the mine

The heart of the mountain and El Tío

We continue onwards. The stonework cedes to unconvincing wooden supports. Debris falls from the increasing low ceiling. Knees flexed and bent double, I follow the faint beams of light ahead. The air is thick with dust and it’s becoming more and more difficult to see, to breathe. My bandanna feels tight around my nose and mouth. The ceiling gets lower still. My mouth is dry and my tongue feels thick. I try to drag air, dust or no, into my lungs. Panic starts to claw at me. The closest exit is about an hour behind me. Another wheelbarrow trundles past, pushed by a boy who looks no older than 14. I think this might be hell.

DSCF6450

An approaching miner

Briefly, the passageway gets larger and I can stand up straight. Pedro tells us that we’re about to meet El Tío, the Andean devil and consort of Pachamama. It is he who owns the mine and all the wealth within. Here and now, it’s easy to believe! El Tío (The Uncle) controls this underground realm and the lives of those who mine there. Though Bolivia is a predominantly Catholic country, often that Catholicism mingles with and exists alongside deeply held Andean beliefs. Shrines to El Tío are dotted throughout the mines here and, daily, the miners perform a cha’lla, or offering, of cigarettes, coca leaves and alcohol to El Tío in the hope that he will spare their lives and provide them with riches. We round a corner and there he is, fanged with gleaming eyes and wielding an enormous phallus.

El Tío, the lord of the underworld

El Tío, the lord of the underworld

The ladders and lives of others

Pedro next leads the way to a series of wooden ladders that stretch up into the darkness. Up we climb, backs brushing the sides of the tunnels. At the top of one ladder, we blindly reach for the next. At one point, I find myself trembling over three stories of absolute darkness.

DSCF6455

Pedro tells us of the value of the mines and the pride with which the miners work there. Eyes shining, he tells us that all you need is a little piece of luck and millions lie just within reach. He tells us of rich miners in town and of miners earning more than policemen and other government workers. He tells us of the pension his mother gets and the health insurance system the miners can opt to pay into. Pedro tells us that he likes life in the mine, the coca leaves, the camaraderie. He still chooses to come in the tourism low-season to work alongside his brothers and cousins. We see him laugh and mess around with the miners and it is, somehow, believable. Somehow. Listening to Pedro, you forget for a minute where you are – the mine sounds like Disneyland.

Stalactites in a mine shaft

Stalactites in a mine shaft

Then, we start sloughing our way through the mud again, hunched over and sweltering. This is not Disneyland.

Miners hard at work hand-drilling holes for dynamite

Miners hard at work hand-drilling holes for dynamite

Relief and unease

As we stumble into daylight and fresh air at the end of the tour, my head is reeling. The experience was far from the human zoo, I had dreaded. Instead, the miners were grinning and friendly, happy to accept drinks and coca leaves in the middle of a hot, interminable shift. There is an uneasiness that doesn’t lift though. I’ve seen the sweat, dirt and misery behind my pretty silver baubles and I feel incredibly naive. At the same time, I realise that in the barren uplands of Bolivia, Cerro Rico has been both a blessing and a curse. Should I stop buying silver? Would that then rob a livelihood from these people? I don’t know. I do know that I’m glad that I did the tour and feel privileged to have had a glimpse into the working lives of Potosi’s miners, icons of Bolivia.

To find out more:

Watch:

Click & donate at:

Bilder dürfen wir erst nach Rückspache mit SD verwendenPhoto: Peter Müller
Kindernothilfe (KNH) – Help the Children, is a German aid organization striving for better living conditions and alternative income sources for the children of Potosi. 400 youths now receive medical care, extra healthy food, school lessons and school materials. In addition, their parents learn how to read and write and participate in vocational training courses.
Learn more at:
http://en.kindernothilfe.org/Rubrik/Countries/Latin+America/Bolivia/Children+work+like+slaves.html

Potosi et sa mine d’argent

Par Damien. Click here for Emma’s Potosi. Et le diaporama c’est par là!

La Paz et sa “death road”, Uyuni et son salar, Potosi et sa mine d’argent…

Potosi est presque inévitablement citée par les voyageurs en Bolivie comme une étape incontournable, et pourtant lors de la préparation de notre voyage, on avait Emma et moi le même sentiment de malaise à l’idée de visiter une mine d’argent toujours en activité, où des mineurs (parfois très jeunes) travaillent dans des conditions abominables, risquant leur vie et à coup sûr en réduisant l’espérance.

Historiquement exploitées de force par les peuples indigènes et des esclaves venus d’Afrique, les estimations quant au nombre de morts dans les mines sur quatre siècles varient jusqu’au nombre hallucinant de 9 millions.

Même si la situation aujourd’hui est évidemment moins tragique qu’à l’époque, la mine étant par ailleurs bien moins productive, on avait décidé sans trop tergiverser que Potosi ne serait pas sur notre itinéraire.

DSCF6426

Cerro Rico à gauche, surplombant la ville de Potosi

C’était sans compter sur cette conversation lors de notre tour du salar d’Uyuni avec notre guide Veimar, déclarant fièrement qu’il a travaillé 12 ans dans la mine, commençant dès l’âge de 7 ans pour aider régulièrement son père, en triant des roches extraites les précieux minerais des autres sans valeur. Il nous raconte que les mineurs aiment croiser les touristes, qui leur apportent des boissons, des feuilles de cocas à mâcher, ou de la dynamite. On avait déjà entendu l’histoire des cadeaux apportés par les visiteurs, mais cette-fois, racontée du point de vue d’un mineur, l’effet est différent. Par ailleurs, bizarrement aucun mauvais sentiment ne semble se refléter dans son regard lorsqu’il évoque ce passé qu’on devine incroyablement difficile. Voire au contraire un étonnant semblant de nostalgie. “Si vous n’avez pas visité la mine de Potosi, vous n’avez pas visité la Bolivie”. Cette dernière déclaration termine de nous convaincre, et nous sommes désormais curieux de découvrir cet univers sombre et la réalité de ce travail de mineur de nos jours.

Potosi just after a thunder storm

Après un orage en fin de journée – photo non retouchée!

Nous arrivons donc à Potosi, du mot Quechua signifiant “tonnerre”, et c’est d’ailleurs des orages généreux de grêles qui nous accueillent. Perchée à 4100m, c’est la plus haute ville moderne du monde, fondée au pied du réservoir d’argent aussi précieux que mortel, le Cerro Rico (montagne riche).

DSCF6427
On s’empresse donc de réserver une visite de la mine auprès de la compagnie “Big Deal” conseillée par Veimar, qui comme la plupart des agences offrant ce tour est tenue par d’anciens mineurs, formés en anglais et convertis en guides touristiques.
On fait donc la rencontre de notre guide Pedro, dont le visage s’illumine lorsqu’il apprend qu’Emma est irlandaise, ne manquant pas de nous accueillir le lendemain au départ du tour avec un T-shirt spécialement choisi pour l’occasion.

Getting ready to go into the mine with an Ireland-obsessed Pedro

Getting ready to go into the mine with an Ireland-obsessed Pedro

On commence par visiter une usine chimique où l’argent est extrait des roches, sans rentrer dans les détails du procédé et c’est tant mieux, mes cours de chimie n’étant désormais qu’un lointain souvenir.

DSCF6424

Damien and I ready to explore!

Damien and I ready to explore!

Une fois “déguisés” en mineurs, on est conduit à l’entrée d’une des 400 mines que l’on pénètre en toute confiance, en notre guide et notre capacité physique, puisqu’on n’est pas claustrophobe… Ou alors on ne le savait pas, car au bout d’une heure de marche, l’air raréfié et de plus en plus poussiéreux, lors d’un passage très étroit, progressant difficilement accroupis sur des dizaines de mètres, Emma panique et peine à respirer, dans ce qui ressemble fortement à une crise de claustrophobie.

DSCF6476
Heureusement le tunnel s’élargit enfin, et Emma reprend son souffle, alors que nous allons faire la rencontre avec El Tío, le dieu/diable Quechua de la mine. Chaque mine possède en effet une statue plus ou moins élaborée d’un diable, en érection car c’est lorsqu’il copule avec Pachamama, la terre-mère, que les précieux minerais sont produits… On le craint autant qu’on le vénère, puisqu’il portera chance dans la découverte de minerais, mais peu aussi provoquer accidents et malchance. Des feuilles de cocas, cigarettes et autres bouteilles d’alcool (à 96%, l’alcool typique bu par les mineurs) lui sont donc offertes, avant de pouvoir continuer à creuser en toute quiétude.

El Tío, the lord of the underworld

El Tío, the lord of the underworld

On croise pendant nos 2H30 dans les tunnels de nombreux mineurs, l’un d’entre eux probablement âgé d’à peine quinze ans, et malgré la difficulté apparente et leur extrême fatigue après plus de 10H dans la mine pour la plupart, on ne ressent pas ce malaise éprouvé lors de nos recherches à l’idée de visiter cette mine. De larges sourires nous sont adressés, on nous demande d’où on vient, et les mineurs eux-mêmes nous demandent de poser pour une photo, ravis de croiser quelques “gringos”.

A laden push-cart in the mine

Pedro, mâchant une énorme quantité de feuilles de cocas, nous confie à quel point il se sent bien dans la mine, travaillant parfois volontairement pour aider ses frères, au milieu de cette franche camaraderie des mineurs, dont la bonne humeur semble impérative pour oublier les conditions difficiles.
Il nous peint cependant une image tout autre de la condition de mineur en Bolivie. Le mineur travaille pour lui, aux horaires qu’il choisi, et vend directement la roche extraite à la coopérative, au prix fixé par le cours de l’argent et en fonction de la qualité du minerai. Un mineur gagnerait plus que les policiers et la plupart des fonctionnaires. Il nous raconte les histoires de nombreux mineurs devenus millionnaires, et minimise la dangerosité du métier. Quatre à dix mineurs meurent chaque année nous informe-t-il, alors que chaque jour 10 000 mineurs travaillent au Cerro Rico. Il met en parallèle les quantités d’accidents domestiques divers, et déclare se sentir plus en sécurité dans la mine que lorsqu’il traverse la rue.

Miners hard at work hand-drilling holes for dynamite

Certains mineurs travaillent toujours avec une simple barre de fer et un marteau

Difficile de savoir la part de vérité de la propagande touristique, faut de chiffre officiel sur les accidents, et encore moins sur les silicoses des poumons à force de respirer cette épaisse poussière, mais il semble en tout cas à l’écoute de Pedro que les mineurs, tout un symbole en Bolivie, jouissent d’un statut relativement “privilégié”, adjectif perdant cependant son sens commun dans ce pays le plus pauvre d’Amérique du Sud.

A suivre, la capitale, Sucre.