The Dragon’s Backbone: Torres del Paine & The “W” Trek

by Emma. Cliquez ici pour la version de Damien, en FrançaisClick here for photos of there.

It started with a rented mess kit, sleeping bags, a tent, a map and some huasos. It ended with pisco and la cueca. In between fell some freezing nights, ice-slicked paths, doubts, darkness, dawns and puma tracks.

Huasos (Chilean cowboys!)

Huasos (Chilean cowboys!)

Day 1 – a 5-hour trek to Paine Grande

An obligatory sign-in with the park ranger and we’re on our way. Backpacks swaying with our foot falls, Paul, Damien and I make our way through golden vales to Paine Grande, our first campsite, a pleasant five hours away. The sun is shining and the mountains shimmer, snow-capped in the distance.


We set up camp as darkness begins to fall. We are trekking off-season and the refugio at Paine Grande is still closed. There is no electricity or running water and I prepare our dinner over our gas camp-stove in the darkness of the kitchen with the laughing shadowy forms of fellow campers. It’s getting cold as we make our way to our tent, our headlamps lighting a quavering white path before us. 1am comes and goes, 2am, 3am. It is freezing! At 4am, I lean over to check to see whether the unmoving Damien is still breathing – he is. I desperately wonder what I’ve gotten myself in to. I don’t think I’ve ever been this cold in my life! Finally, it’s 7am and there is no sign of dawn. I rustle about getting ready to trek again, walking will help. Our tent has frozen during the night, there are ice crystals on my clothes and the nearby stream is solid. Three more nights to go!

A frosted tent

A frosted tent

Day 2 – 7-hour round trek to Lago Grey. A further 2-hours 30 mins to Campamento Italiano

We huddle around the camp stove waiting for our powdered milk mixture to boil. The warm muesli is ambrosia (seriously!) and we set off early in the direction of Glacier Grey – the first arm of our W. It’s difficult going through the ice, snow and glacial scree. We scrabble to the viewpoint overlooking Lago Grey, her still, serene icebergs and the blunt snout of the huge Glacier Grey.

Lago Grey

Lago Grey

We trek back to Paine Grande to collect our gear and continue to our next campsite, Campamento Italiano. Access to this campsite is just beyond a creaking wood and rope bridge strung across a white, tumbling river. The toilets are housed in strangely sweet stilt-legged chalets and there is an open-sided hut for cooking. That night I discard the wear-less-to-be-warmer sleepingbag theory (I’m looking at you, Christian) and I pile on pretty much everything in my backpack – two pairs of hiking socks, a pair of thermal leggings, hiking trousers, a long-sleeved thermal top, a vest-top, 4 t-shirts, 2 fleeces, a snood, a hat, a scarf and a pair of mittens. It’s only slightly better!

Tengo frío!

Day 3 – 5-hour round trek in Valle del Francés, onward to Campamento Los Cuernos


Officially closed due to snow, our hike through beautiful Valle del Francés becomes my favourite day on the W trek. The lake below us is an opaque green and from our secure vantage point, we watch mesmorised as avalanches thunder down the mountain face before us onto the still glacier.

We trek back down to our camp, slowly. The path has refrozen and Damien leads the way wielding a rock to break up the ice a little. Ah chivalry! In Campamento Los Cuernos, the refugio is open! They have a fire and beer! We nestle in there for the evening wiggling our toes in the heat of the stove and sharing a giant bottle of beer. When it’s time we reluctantly head back to our tent on its little stilted platform.

Campamento Los Cuernos

Campamento Los Cuernos

Day 4 – 5 hour trek to Campamento Chileano

The next day is grey and the scenery, though beautiful, is unchanging. Campamento Chileano clings to the side of a snow covered hill. In the rough shelter masquerading as a kitchen, we meet Tom and Alex, bearded, clad in flannel shirts and actually whittling! Whittling! Friendship is assured when these two huge, laughing lumberjacks (not their real jobs!) share their hot chocolate with us. On a cloud of warm, chocolate happiness, we all go to bed that night with plans for a 6am break for the Base de Los Torres.

Last stop - Campamento Chileno (closed)

Last stop – Campamento Chileno (closed)

Day 5 – Base de las Torres del Paine

Départ matinal à la lampe frontale

Trekking by lamplight

6am arrives pitch-black. Fresh puma tracks dot the camp’s snowy perimeter. One headlamp has given up its ghost, the other lights a shaky path in the forest ahead of us. The ground is slick and treacherous with ice. Forced to abandon the trail, we cling to roots, branches and trunks as we haul ourselves up the first slope. The boys have climbed ahead and, in their wake, have left a trail of jackets and hats hanging from branches – a bizarre woodland striptease. The forest soon gives way to a mountain side pathway and we break into a trot, conscious in the gloaming of the approaching dawn.



We can see the sky beginning to lighten beyond the peaks. A quick conference and a split is agreed so that Damien, depressingly much faster than I, can race ahead, assured of catching the short moments of the pink dawn light on the Torres. I’m alone. The snow is up past my knees and I’m determined not to miss the dawn. For some really weird reason, Dale Winton is running a countdown commentary in my head game-show style – awful! A single line of footprints leads my way across an otherwise bare mountain slope. Here the snow is fresh and powder-like. The beauty is incredible and all the more so now that I only have myself to keep up with. It’s completely silent. A wooden arrow points the way to the view-point and the snow gives way to boulders. I clamber over them and see Damien perched on an erratic rock just ahead of me. I make the viewpoint just on time to enjoy the final rays of dawn warming the peaks.

Sunrise on the Torres del Paine

Sunrise on the Torres del Paine

The lake is frozen, the ice feet thick. The Torres are magnificent. The climb absolutely worth it.

Mission accomplie!

Mission accomplie!

Piscola & La Cueca

We arrive down from the trek to find the village of Puerto Natales in the midst of the Fiestas Patrias, the Chilean Independence Day celebrations, commonly know as El Dieciocho. The streets are festooned (for that’s the only word) in red, white and blue bunting and flags. Freshly showered and feeling vaguely human again, we feast on a lamb asado and drink glasses of ruby Casillero del Diablo in the wonderful, cantine-style restaurant of La Picada de Don Carlitos.

Asado de Cordero - I've become exuberantly carnivorous over here - karmic balance to be rectified in Asia!

Asado de Cordero – I’ve become exuberantly carnivorous over here – karmic balance to be rectified in Asia!

We head on to meet Alex and Tom in Baguales bar where we find everybody feeling festive and quaffing glasses of Terremoto (a surprisingly lovely cocktail of Pipeño – a type of sweet fermented wine – with pineapple ice-cream). Delighted with having finished the W and feeling pretty festive ourselves, the five of us make our way to the local dance. When the doors open and I see the local gymnasium bedecked in bunting and streamers, I just know it’s going to be a special night.


In between sets at the local dance

The band is on fire and the dance-floor is packed. Young and old, the whole town is here. It’s like being at a family wedding. There is a stand by the bleachers near the basketball hoop selling piscola and only piscola – the Chilean drink of choice. It’s a high ball cocktail of pisco and coca cola – lethal! The music is strange to us but irresistible…or that might be the piscola! Quietly bopping on the corner of the dance floor, we’re soon surrounded by a circle of locals. Measuring about a foot taller than everybody else in there, inconspicuous we are not! Taking one look at my clumping lack of co-ordination, a crowd of girls decide to take me in hand and attempt to teach me to dance. Futile!! The night whirls by in fits of laughter and botched Spanish.

The band

The band – and what a band!

Suddenly, everybody is dancing la cueca, the Chilean national dance -a parody of the courting ritual between a rooster and a hen. Feet are stamping, hands are clapping and handkerchiefs whirling. Tom and I bounce out of our seats. Far from the sinuous, intimidating movements of the tango, the cueca just looks like fun! Somebody offers me a handkerchief to whirl and we’re off giving it our sorry best. Damien kindly videoed the entire spectacle – it will never see the light of day!

Before we know it, we’re being invited to an after party and it’s 6am. Again!

Les images floues de nos mémoires floues...

Les images floues de nos mémoires floues…

Parc national Torres del Paine: “W Trek”

Par Damien. Click here for Emma’s W trek, in English. Et les photos ça se passe ici.

Après notre échauffement autour du Fitz Roy et Cerro Torre en Argentine, on passe la frontière chilienne, et nous voici parti vers le parc national Torres del Paine, pour un trek de 5 jours surnommé “Trek W” pour la forme de sa trajectoire.

Puerto Natales

Puerto Natales

Arrivés à Puerto Natales, point de chute des randonneurs, toujours accompagnés de Paul le camarade d’outre-Manche, nous posons nos valises dans une auberge de jeunesse recommandée par le Lonely Planet, l’Erratic Rock: comme souvent sous conseil du fameux guide, nous arrivons donc dans une auberge où les propriétaires et le personnel sont américains! (comprendre étasuniens, le sud-américain est d’ailleurs toujours très susceptible sur la confusion Amérique = États-Unis) On aurait préféré atterrir dans une adresse locale, mais Mauricio le chilien qui nous accueille est très sympa, et l’auberge nous loue tout le matériel nécessaire pour la randonnée, ce qui nous simplifie pas mal l’organisation.

Et pour le reste, il y a Eurocard…

Tout juste le temps de retirer nos billets Monopoly de 20.000$ (car on est passé par la case départ), de compter en riant la fortune de billets colorés, que j’y oublie au passage ma CB dans le distributeur. Quelle idée de donner les billets avant de rendre la carte ?! On n’aura donc plus que le carte d’Emma pour le reste du séjour… Nous organisons donc la logistique matériel et nutritive pour les 5 jours suivants. 2 tentes, 3 duvets (résistant à -9°C soi-disant), 1 réchaud, 2 bonbonnes de gaz, 2 kg de spaghettis, 1.5 litres de sauce tomate, 3 saucissons, 3 paquets de pains, 3 jambons, 4 boites de fromage, 4 pommes, 12 bananes… Et du chocolat, beaucoup de chocolat. On n’est pas les champions de l’optimisation pondérale, mais on ne mourra pas de faim, si on résiste au froid.

Car on est toujours en hiver ici, bien loin de la haute-saison pour cette célèbre randonnée, la plupart des campements et refuges du parc sont d’ailleurs toujours fermés… donc gratuits!

Day 1 – Refuges fermés, sentiers fermés

On part à l’aube vers le parc, avec quelques arrêts sur le chemin nous offrant des points de vues prometteurs de la beauté du spectacle qui nous attends.


On arrive enfin à l’entrée du parc, où le “park-ranger” nous accueille, indiquant sur le plan les quelques sentiers fermés à cause de la neige et la glace. On nous avait dit la même chose pour le Fitz Roy la semaine précédente, on comprend donc qu’il faudra faire attention aux glissades, mais que ça reste praticable, les guides se déchargeant simplement de toute responsabilité en annonçant que les sentiers sont fermés… Le premier jour est relativement facile, le sentier étant majoritairement plat à travers les plaines menant vers le 1er campement, avec de superbes vues sur les Cuernos et les Torres et les lacs Pehoé et Nordskrisprolls (après vérification, ça s’écrit en fait Nordenskjöld, et ça se prononce… pas, car c’est suédois).

Day 2 – Lago Grey

Certes le printemps approche, mais on va toujours descendre dans les températures négatives la nuit, et une fois notre premier campement établis près du refuge Paine Grande, on est légèrement anxieux du problème, énumérant le nombre de couches vestimentaires qu’on portera cette nuit. J’entends déjà les vrais baroudeurs qui me diront que la meilleure façon d’avoir chaud c’est de ne porter aucun vêtement dans le sac de couchage, mais le vent glacial qui se lève ce soir là ne donnera pas vraiment envie de vérifier l’hypothèse.

A frosted tent

A frosted tent

Au réveil, une jolie nappe de glace recouvre d’ailleurs notre tente. On n’a pas beaucoup dormi à cause du froid, et on s’avoue mutuellement avec Emma qu’on a eu le même réflexe pendant la nuit: vérifier à plusieurs reprises que le sac de couchage à notre côté bougeait légèrement. Oui, elle/il respire encore…

Les membres toujours engourdis, on entame néanmoins au petit matin le premier “trait” du W, en direction du magnifique lac et glacier Grey.

Lago Grey

Lago Grey

Day 3 – Valle del Francés

La deuxième nuit (campamento Italiano) est bien moins froide que la précédente (on a surtout rajouté quelques couches supplémentaires, et la couverture de survie sur la tente), et c’est dans une forme (quasi) olympique que nous franchissons la Valle del Francés, un des “sentiers fermés”, longeant l’imposant Cerro Paine Grande qui nous offre pour l’occasion le spectacle assourdissant de nombreuses avalanches (versant opposé, je rassure les inquiets) qui se déversent sur le glacier del Francés.

Arrivés au milieu de la pointe centrale du “W”, et donc déjà à mi-chemin du trek, un interminable panorama nous récompense.


Day 4 – Enfin des nuages!

Après une nuit près du chaleureux refuge des Cuernos, on passe notre 4e journée sous les nuages, qui se trouve être par chance la moins spectaculaire des étapes. Car les trois premiers jours, on n’a pas croisé un nuage (ni un chat), chose apparemment très rare dans la région (le ciel bleu, pas les chats). On arrive au campamento Chileano pour notre dernière nuit. On déneige la plateforme (?!!), et on pose la tente.

Last stop - Campamento Chileno (closed)

Last stop – Campamento Chileno (closed)

On sympathise autour d’un délicieux chocolat à l’eau chaude avec nos (seuls) voisins: Tom, le gaillard aux dimensions américaines, et Alex le multi-culturel hispano-anglo-autrichien, les deux vivants à Santiago. La mayonnaise prend, et on décide de partir ensemble le lendemain pour la dernière étape, le lever du soleil sur Torres del Paine!

Day 5 – Dopés à l’adrénaline, du réveil au Dieciocho

Réveil donc (très) matinal pour la 5e et dernière journée, et départ pour une heure de marche de nuit, à la seule lueur de la lune et des étoiles! …Et de la lampe frontale d’Emma, la mienne ayant rendu l’âme.



On arrive enfin, après un long effort sur une moraine enneigée et glacée, au mirador de Los Torres, juste après le lever du soleil qui projette sa chaude lumière matinale sur les Torres, se reflétant sur le lac gelé. On est fatigué, on a froid, mais on est heureux! (et je sais pas vous, mais nous quand on est heureux on prend des poses ridicules sur les photos)

Mission accomplie!

Mission accomplie!

Dernière descente, toujours sous le soleil, à croire qu’il fait toujours beau ici, mais on nous assure que non, et retour vers Puerto Natales, où on décide de célébrer comme il se doit la fin de notre trek. Hasard du calendrier, on part festoyer le jour même où les chiliens célèbrent leur fête nationale du 18 Septembre, le “Dieciocho”. On commence par un festin autour d’un “asado” d’agneau: au Chili comme en Argentine, la Parilla (sorte de bbq) ou l’Asador (broche inclinée sur le feu) sont les indispensables de toute célébration un tant soit peu ambitieuse. On rejoint ensuite les compères Alex et Tom au pub local, celui que tout le monde ici nous recommandait, le Baguales.

W-trek célébration avec la dream-team

W-trek célébration avec la dream-team

L’ambiance suivant la courbe de l’alcoolémie, on profite qu’Alex et Tom soient hispanophones pour sonder les locaux sur la meilleure option pour prolonger la soirée, et on atterrit dans un gymnase converti en salle des fêtes pour le Dieciocho.


Toujours floue…

Un orchestre bien fourni assure la bande son, jeunes et moins jeunes dansent la Cueca (danse nationale chilienne) et le “piscola” coule à flots (pisco, l’eau de vie traditionnel, et coca-cola). Les sourires sont contagieux, les rires généreux, et l’ambiance si conviviale qu’on se croirait à une fête de famille! On refuse poliment une invitation pour une after, car il est déjà 6H. On a le W-trek dans les jambes, 24H plus tôt on partait randonner à la lampe frontale, mais rien ne pouvait nous empêcher ce soir de danser toute la nuit sur cette musique traditionnelle si entraînante! Et le piscola a peut-être aidé un peu.

El Chaltén

By Emma. Cliquez ici pour l’article de Damien, en français. Click here for the pictures of there.

A place of silvered, twisted forests, winding trails, red-headed woodpeckers, frozen lakes and wild horses

Ruta 40 and downy comfort

Past guanacos, battling rheas and the beautifully, blue Glacier Viadma, we travel up Ruta 40 to the trekking capital of Argentinia, El Chaltén. The wind is howling and the rain streaking down the muddied glass of the bus windows as we pull up in front of our hostel, El Rancho Grande. By some wonderful twist of chance, our hostel is in the process of being refurbished and we find ourselves in the duck-down luxury of its four-star sister hotel, the Poincenot. Our rain-gear skulks, studiously ignored, in the bottom of our rucksacks as we wallow for an afternoon in deliciously awful MTV (yup, “Keeping up with Kardashians” and “16 and pregnant”… I can’t help myself!!Oh the shaaaame!).

l'auberge est fermée, on est placé dans un hotel...

Lago Torre

The next day dawns grey and blustery. We team up with an Andoran couple, Roger and Marta, and an English boy, Paul, to set out on the 8 hour round-trip to Lago Torre. The going is good, albeit muddy, snowy and extremely spiky – oh yes, my new plant foe is out in force along the track – and we reach Lago Torre pretty easily. The air is thick and silent around the frozen lake as if the snow is muffling and absorbing all trace of our presence. My inner geography nerd has definitely been released and I’m constantly poking Damien saying things like, “Look, look a U-shaped valley! A moraine! An arête! Ooooh an erratic!” Seriously, it’s quite sad!

Lago Torre

Lago Torre

My untrustworthy lowland feet!

Due to the snow, the upper paths overlooking the glacier have been closed. Little do I know that “a little bit of snow” (in fairness, it’s more snow than Ireland has ever seen!) would fail to deter the Andorans and off they go, sure-footedly picking their way up the moraine. Naturally, we follow … even though every part of me is silently screeching, “But the rules!The rules!!”. Slipping, teetering and stiff with fear, I trace their tracks, footprint for footprint, along the ridge. The snow is past my knees and I’m trying to ignore the sheer drop onto the frozen lake to my too immediate left. The view when we reached the top is wonderful – well, so Damien informs me. I’m far more concerned about how I’m going to get back down again!


A wild and frozen beauty

An Andoran home remedy and a day of bubbles and bathtubs means I’m eager for more hiking when fine weather and blue skies call us outside again. We take a taxi through spectacular landscapes up to El Pilar to begin our trek to Lago de los Tres. The trek is magical, taking us through a Narnia-like, twisted, silvered woodland of woodpeckers and wild horses.



The snow is deep and the paths are icy but on we go, drawn on by the strange, frozen beauty of the trail. When we reach a sign warning us that the route up the mountain is only for experienced trekkers – a small sliver of worry starts to unfurl in my tummy. I look at Damien. Nope, blithely ignoring the fact that I am most definitely not what could ever be called an “experienced trekker”, he’s just even more delighted. Sure, nothing like a bit of mortal danger to increase the fun! It looks like we’ll be continuing! Soon I find myself clawing my way up the mountain trying my best to ignore the thrumming fear in my cold ears. I reach the peak having basically hauled myself up there using my nails and teeth.


It is only when I manage to slide down (by way of my bum and heels, dignity lost and fluttering in the breeze) to the safety of Lago Capri that I can appreciate the beauty of the FitzRoy towering about us.


Condors and ceramic penguins

We head out that night for a celebratory meal – Damien celebrating reaching the top and me, the heady glee at not dying! Bruce Chatwin’s ceramic penguin holds our wine and the lamb parilla is indescribably delicious!

The following day, Damien and Paul trek back up to Lago Torre again to capture the view in some blue-skied photos while I, lured by the name, take a solo trek to Mirador de los Condores. I’m not disappointed. The trail winds through some lower hills, hugging the cliffs. Two condors wheel effortlessly on the breezes above me. I feel like I am the only person in the world. It is so silent and the sky is vast in a way I have only seen here in Patagonia.

Nuage cachant Fitz Roy - Mirador de los Condores

Mirador de los Condores

Randonnées à El Chaltén

Par Damien. Click here for Emma’s post.  Et les photos sont ici!

Non contents de notre première petite ascension la veille à El Calafate, nous voici maintenant dans la capitale de la randonnée en Argentine, El Chaltén.
On y retrouve Paul, voyageur anglais rencontré parmi les éléphants de mer à Puerto Madryn, avec qui on a décidé de partager les étapes montagnardes du voyage.

Lagoa Torre

Le premier jour est très nuageux, et quelque peu pluvieux, mais on s’attaque malgré tout au lac Torre avec Paul et deux Andorrois? Andorrains? habitants d’Andorre (après vérification, Andorrans).


8 heures de randonnée, où Emma et moi essayons tant bien que mal de suivre le couple de pyrénéens, et Paul qui s’est déjà formé les mollets au Népal.
La vue à l’arrivée sur le lac gelé sera une belle récompense bien méritée, mais l’arrière panorama, qu’on devine presque, restera largement caché derrière les nuages.

Le vent et la neige sont au rendez-vous le lendemain, on reste donc au chaud! Les nuages s’éclaircissent en fin de journée, et on voit pour la première fois le symbole de la région visible même depuis le centre du village: le splendide sommet du Fitz Roy.

Soleil! Vu sur le Fitz Roy depuis le village

Soleil! Vu sur le Fitz Roy depuis le village

On part donc pour une rapide ascension au sud de la ville, mais évidemment à l’approche du sommet, les nuages reviennent, et c’est un panorama orphelin de son sommet que nous admirons longuement malgré tout.

Nuage cachant Fitz Roy - Mirador de los Condores

Nuage cachant Fitz Roy – Mirador de los Condores

Après la pluie…

On décale notre départ, car les jours suivant, le beau temps est attendu… Et beau temps il y aura!

Suivant les conseils d’un gardien du parc national, nous prenons un taxi qui nous emmène au Nord, au-delà des limites du parc national, et nous marchons toute la journée entourés de splendides paysages, chaque franchissement de colline offrant son lot de nouvelles surprises, de magnifiques panoramas, lacs gelés reflétant le soleil, en passant par les condors toujours aussi impressionnants, et surtout les piverts locaux (Pic de Magellan) qui nous surprennent avec leurs chants si singuliers. Un petit souvenir de “Ça Cartoon” et Woody Woodpecker!

Magellanic Woodpecker - Pic de Magellan

Magellanic Woodpecker – Pic de Magellan

L’ascension vers le lac de los Tres s’avèrera aussi difficile que le panneau à l’entrée promettait: “pour randonneurs expérimentés et équipés, en bonne condition physique”, c’est tout nous! C’est principalement la neige et la glace qui rendent l’ascension délicate, avec glissades et petites frayeurs garanties…


Mais la vue au sommet est à la hauteur, sans mauvais jeu de mots.


Le dernier jour, Paul et moi décidons de refaire la première randonnée (3e fois pour Paul qui était arrivé un jour avant nous et avait abandonné avant la fin à cause du mauvais temps). Quand on aime, on ne compte pas.

Cerro Torre, Glaciar Grande, et Lagoa Torre

Cerro Torre, Glaciar Grande, et Lagoa Torre (gelé)

On peut donc profiter du lac Torre à nouveau, avec cette fois le pic du Cerro Torre en arrière plan. Une autre grosse journée, puisqu’on rallonge la boucle initiale, on enchaîne les sentiers rocheux, boueux ou enneigés, avec toujours nos amis les piverts qui tambourinent contre l’écorce des arbres, et surtout des traces toutes fraîches de Puma qu’on suit dans l’espoir de rencontrer le rare félin, sans succès (mal)heureusement.
Près de 40km au total, dont 5km pour un détour vers un sentier où je pensais avoir perdu mon bonnet la veille (j’ai une fâcheuse tendance à égarer mes affaires récemment). 5km pour rien, mon bonnet n’y était pas. Oui, je l’aimais beaucoup ce bonnet.

Emma de son côté ce jour là retourne au point de vue proche de la ville, sans les quelques nuages cette fois-ci, et avec une rencontre de très près avec des condors! Évidemment la batterie de son appareil s’était vidée juste avant. A moins qu’elle n’ait inventé cette histoire de condors…

Retour à El Calafate après ces quelques jours d’acclimatation en montagne, avant de passer à la vitesse supérieure, au parc national Torres del Paine.