Buenos Aires

By Emma. Pour la version de Damien en français, cliquez ici. And for the pictures, click here.

Part Paris, part Berlin, part technicolour South America, Buenos Aires is a city of glorious contrasts: football and fishnet tights, satin dresses and mausoleums, red wine and sheet metal, tango and politics

Tango in La Boca

Tango in La Boca

Climatic shock and a pit bull

We peer groggily out of the bus window as we pull into Buenos Aires. The sun is shining, the sky is blue and there are people in ski gear as far as the eye could see. Woolly hats, mittens and fluffy topped boots – I look down at my flip-flopped feet and have a moment of misgiving. Could a 20 hour bus journey take us from a blissful 30 degrees to what looks like the depths of a Baltic winter? Ehm apparently so!

Teeth chattering and toes turning a worrying shade of blue, we make our way to Romain’s house by bus and the kindness of strangers. There we meet Romain, Vincent (another of Damien’s university friends) and Theo, the pit bull terrier and house mascot. As Theo’s jaws clamp around Damien’s foot, I see his smile becoming a tiny bit tense. Standing before us, chest out, all slavering jaws and pointed teeth, Theo is petrifying! Damien is growing noticeably paler.  Just before we left Luxembourg, Damien had been out running in the woods behind our apartment when he was bitten by a Doberman. It’s fair to say that he has been a little uneasy around dogs ever since. There is no avoiding Theo though – he is always lurking ready to pounce and seems to derive a twisted pleasure in launching himself at Damien at every given opportunity. Having pretty much close to no choice in the matter, Damien is soon more than able for the wild eyes and “playful” nips of the hound !

Theo the pit bull

Leafy Palermo

For our first afternoon in Buenos Aires, Romain takes us strolling through his neighbourhood, the achingly trendy and slightly bohemian Palermo district of Buenos Aires. Palermo has an urban village atmosphere. Its streets are tree-lined and often cobbled, its boutiques tempting, its bars lively and its cafés quirky and vaguely European. I think I could happily live here!

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Palermo

Then, to tip the balance definitively, I discover organic dulce de leche – a dark golden syrup of absolute deliciousness!

Dulce de Leche

Exploring La Boca & Tango highlights

Distracted from the cold by the sugar buzzing through our veins, we head off in the direction of La Boca, a barrio located by the old city port, famous for its colour and for its football. Home to the Boca Juniors, the former club of Diego Maradona, and La Bombonera football stadium, La Boca is home to some of the most passionate football fans in the world. Tourists flock here for both the guided tours of the famous stadium and to see the Caminito. Originally, the Caminito was home to the fishermen and stevedores who worked in and from the nearby port. Grouped in a lovely, higgledy-piggledy way, the houses here have been constructed from salvaged materials from the barrio’s former ship-building yards -sheet metal, corrugated iron and planking. In the late 1950s, in a spirit of urban revival, local artist Benito Quinquela Martín painted the walls of what was then an abandoned street, creating a haven for artists. Now, although still charming, the Caminito has a slightly artificial atmosphere. It has become a place for tourists and photographs where bright colours and souvenir hawkers vie for attention.

La Boca

La Boca

However, a little away from the Disney-esque La Boca, there is a real and unreservedly working class neighbourhood. It is there that Romain leads us – to La Usina del Arte. The refurbished factory is one of the venues for the Tango BA festival. By a trick of wonderful timing, Romain is able to get us tickets to a recital of tango music in the concert hall. For the final piece, the accordion maestro invites audience members to dance tango on-stage in an impromptu milonga.

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The following day, we head to the Sunday antiques market in San Telmo. The stalls are crowded with curios and trinkets but it is the performance of the ageing dancers that holds my attention. They are beautiful.

Dancing in San Telmo

Dancing in San Telmo

An echo of home

Despite wearing practically everything in my rucksack, the cold is clawing at my bones and I need to go shopping! I drag the boys along to the very sleek Palermo Altero shopping center and I try to resist buying everything in their ski shops. I’m warm now, warm and bulky. The residents of Buenos Aires, the porteños, are unerringly chic – I’m definitely fitting in waddling along like a mismatched abominable snowman! Hohum…

We then stroll through the new port area of the city, Puerto Madero. It bears a strange and striking resemblance to Dublin Docklands – even down to the white arching bridge.

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The Puenta de la Mujer (Women’s Bridge) by Spanish architect, Santiago Calatrave. The same architect also designed the Samuel Beckett Bridge in Dublin.

A pink palace, difficult times and a place for voices

We walk by the elegant, white buildings of the Microcenter and pass the Casa Rosada, the pink presidential palace and its famous balcony where Perón and his wife, Eva (better known as Evita), delivered their speeches to rapt audiences. We continue to the Plaza de Mayo, a place of political significance and protest. It is here that the Madres de Plaza de Mayo (Mothers of the Plaza de Mayo) have gathered on Thursdays since 1977 bearing photographs of their children, the desaparecidos, who “disappeared” during the Dirty War and placards demanding information as to their fate.

The symbolic white shawl of the Mothers of the Plaza de Mayo, stencilled on the ground in Plaza de Mayo

The symbolic white shawl of the Mothers of the Plaza de Mayo, stencilled on the ground in Plaza de Mayo

A city of cats and mausoleums

We later take a walk through Recoleta Cemetery, the resting place of Buenos Aires’ deceased elite. Stray cats sun themselves on the crumbling mausoleums and, uneasy, we don’t stay long.

Recoleta Cemetery

Recoleta Cemetery

Satin and dancing

Our final night is one of red wine, truly delicious steak and another milonga. Red satin dresses with thigh splits, high-heels, fishnet tights, cravats and dapper suits look curiously incongruous in the community hall setting. Then the dancing begins and pairs, young and old, move sleekly, limbs entwining, around the dance floor. It is seductive and wonderful and I now understand the satin.

A milonga in Palermo

The begining of the night at a casual, community ball or milonga in Palermo

Petit tour à Buenos Aires

par Damien. Click here to read about Emma’s Buenos Aires, in English. Et pour les photos, c’est ici!

On quitte Iguazu avec notre premier vrai long trajet en bus (20 heures sans arrêt, facile!), nous arrivons à Buenos Aires, capitale de l’Argentine, et donc capitale du boeuf et du tango.
En sortant du bus, on se rappelle qu’ici c’est l’hiver. On passe de près de 30° la veille, à moins de 10° ce matin…
Nous retrouvons Romain, l’ami de Rio, qui vit en fait à B.A. et chez qui on s’invite donc pour quelques jours, dans le joli quartier de Palermo.
Arrivé à l’appartement, le plus jeune occupant de la collocation nous accueille.

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Après le doberman et le berger allemand (pour ceux qui auraient manqué la petite histoire), voici maintenant le pitbull. La fin de ma thérapie contre ma cynophobie, Téo et moi on devient copains comme cochons!

Du tango et du steak

Autre camarade rennais, Vincent est également de passage ce weekend (ils ont la belle vie ces ingénieurs qui “font des salons”).
On part donc tous ensemble se balader dans le célèbre quartier coloré de La Boca.

El Caminito

El Caminito

C’est en ce moment le “championnat mondial” de Tango. On profite donc d’un concert gratuit, et on observe une leçon de Tango. Captivant.

La Usina del Arte - Tango recital

La Usina del Arte – Tango recital

La nuit tombée, nouvelle parilla, des steaks encore plus gros, et accompagné de chimichurri, mélange d’épices, c’est délicieux!

Marchés colorés, parcs, cimetière… et chiens en laisse

Dimanche, jour de marché à San Telmo, où parmi les stands de maté (plante proche du thé dont les argentins raffolent en infusion), on peut à nouveau observer des danseurs de Tango, plus tout jeunes, mais toujours aussi capables de pirouettes des plus gracieuses!

Dancing in San Telmo

Dancing in San Telmo

On découvre ensuite Puerto Madero, quartier du port réaménagé, pour une paisible marche le long du quai. Ce dernier nous mène au fameux Puente de la Mujer, symbole du quartier. Ceux qui connaisse le pont Samuel Beckett à Dublin reconnaîtront la parenté.

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Le lendemain, après un arrêt shopping où Emma achète gants, écharpe et bonnet, on part se perdre dans le cimetière de Buenos Aires, où les notables de l’histoire argentine reposent dans des mausolées aux grandeurs souvent démesurées. On continue notre journée dans les parcs de la ville, où les promeneurs de chiens tiennent chacun en laisse une bonne douzaine de spécimens. C’est surtout le matin qu’on s’est étonné de ce phénomène, des promeneurs à chaque coin de rues avec leurs multiples laisses emmêlées.

Dogs waiting for their walker. There is illegal in BA to walk more than 15 dogs at a time!

Un dernier steak… et un dernier tango

On termine la journée par le centre, et l’obélisque de l’avenue principale, 9 de Julio.

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Après notre steak quotidien, Romain nous emmène dans une Milonga, une sorte de bal musette à la sauce tango.
On admire les danseurs amateurs de tout âges s’inviter pour quelques pas sur cette musique envoûtante.

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Le lendemain, on se dit qu’il est temps de mettre en place le blog… On étudie aussi notre prochaine destination, on achète nos billets de bus (sur place et en cash bien sûr, 30% d’économies assurées..) et on réserve l’auberge. On quitte Buenos Aires qui nous a beaucoup plus, direction Puerto Madryn.

Iguazu Falls

by Emma. Cliquez ici pour Iguazu vu par Damien, en Français. Click here for Iguazu slideshow.

Tumbling rivers in a rainforest setting, immense Brazilian panoramas, snuffling coaties with hand-like paws and burrowing noses, maté-guzzlers, gasping balconies, giant yellow butterflies, waterfall spray, delight and goosebumps, fantastic fanged hairy mollies, wide eyes and greedy cameras, toucan side-steps, wooden clacking of oversized beaks, feather-covered voices, sunbeams and rainbow clusters, stolen breath and pointing fingers, Argentinian close-ups, bright drenching mists, Guaraní crafts, jungle trails, jaguar tracks, monkey troops high overhead, a rickety bridge over lurking caimans, primal wariness, another’s bridge’s skeleton visible in a watery grave below, faster steps, a devil’s throat, the void’s compelling draw, darting swifts, hypnotic cascades, a full moon in a starless sky, a cancelled night walk, an eerily empty park, a first experience of Argentinian steak and a ruby glass of Malbec, a broken voice, classical guitar. Happy being.

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Iguazu Falls

Iguazu Falls

A yellow fanged hairy molly (well that's what I'm calling him anyway!)

A yellow fanged hairy molly (well that’s what I’m calling him anyway!)

Toucan in the Bird Park, Brazil

Toucan in the Bird Park, Brazil

Garganta del Diablo or Devil’s Throat Falls

Garganta del Diablo or Devil’s Throat Falls

Sunset on the Iguazu river

Sunset on the Iguazu river

Les Trois Frontières

par Damien. Click here for Emma’s Paraguay, and here for her Iguazú falls.  Et pour le diaporama c’est par là!

Un des rares vols internes que nous prendront sur ce continent, de Rio vers Foz de Iguaçu.
En arrivant, on survole l’immense barrage d’Itaipù, le plus grand du monde, ou peut-être le deuxième plus grand.. Plusieurs fois on n’essayera de nous en vendre la visite que j’imagine très intéressante, mais on n’est pas vraiment ici pour une leçon de mécanique hydraulique…

Quelques heures, quelques tampons sur le passeports

Que faire les quelques heures restantes le jour de notre arrivée? Allons traverser ce pont, et une frontière par la même occasion, nous voici maintenant au Paraguay, on y passe le reste de la journée à déambuler le long de cette ville-marché, où on nous vends toutes sortes de vêtements, bijoux, pilules bleues qu’on me propose discrètement, et surtout matériels électroniques divers, le Paraguay étant le paradis fiscal local. Aussi l’un des pays les plus corrompus en Amérique Latine semble-t-il. Ce bref passage côté Paraguayen nous rappelle ce film “7 cajas“, film de mafia et de brouettes qui nous avait beaucoup fait rire. On retraverse le pont, retour au Brésil.

Ponte da Amizade (Friendship Bridge)

Ponte da Amizade (Friendship Bridge)

Les chutes d’Iguazú

Au petit jour, nous arrivons enfin à l’entrée du parc d’Iguaçu, près des frontières brésilienne et argentine, impatients de découvrir les fameuses chutes d’eau formées là où la rivière Iguaçu (ou Iguazú en espagnol) se jette dans le Paraná, 90 mètres plus bas. On entend déjà le grondement sourd des cascades. On les devine à travers les arbres, et enfin elles s’offrent à nous. Panorama indescriptible de beauté, et sentiment de petitesse face aux forces de la nature. On vide la batterie de l’appareil photo pendant 2 heures, et on reste sans voix, admirant lesnombreuses cascades sous tous leurs angles.

Rainbows and waterfalls

Rainbows and waterfalls

On visite ensuite le Parque das Aves, où de nombreuse espèces d’oiseaux et quelques reptiles sont observables, dont plusieurs d’entre elles en voie de disparition, suivant ici un programme de reproduction et réinsertion. On entre dans différents enclos où on se retrouve nez à nez avec différentes sortes de perroquets aux couleurs si exotiques, et surtout les nombreux toucans, pas farouches, qui posent avec nous pour quelques clichés. Les amateurs de Guinness apprécieront.

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Dernier enclos, celui des papillons et des minuscules colibris.

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On vérifie également que mon attraction irrésistible sur les insectes protège toujours Emma. Après les moustiques, les tiques m’ont cette fois attaqué, épargnant Emma et son sang insipide…

Nouveau passage de frontière

Le jour suivant, nous voici en Argentine, à Puerto Iguassu, où on visite l’autre versant des chutes, sous un ciel gris cette fois-ci. Le parc du côté argentins propose des chemins installés au plus près des chutes. Si le côté brésilien offre de nombreux panoramas très photogéniques, ici on ressent encore plus cette force assourdissante du flot de ces milliers de mètres cubes d’eau qui tombe de la falaise.

Garganta del Diablo or Devil’s Throat Falls

Garganta del Diablo

On s’aventure également sur un sentier au milieu du parc, où on a la chance de croiser quelques singes en liberté, des capucins à houppe noire, bien plus gros que les ouistitis rencontrés à Rio.

Black-capped capuchin

Black-capped capuchin

Une tempête? Quelle tempête?

La nuit approche, le parc se vide, mais nous on y reste! On s’était assuré de venir un soir de pleine lune, et on a mis la main sur des tickets pour une visite des chutes en nocturne. J’ai le trépied et l’appareil photo, près à jouer. Malheureusement, une “tempête” arrive. La visite nocturne est annulée. On voit bien les nuages, mais on soupçonne les gardiens de juste vouloir rentrer plus tôt. Il y a peut-être du foot à la télé… Petite déception, on avait vraiment hâte de voir ça.

Full moon in Puerto Iguazu

La pleine lune était pourtant bien au rendez-vous…

On partage notre déception avec un jeune couple argentino-suisse, et on finira la soirée avec eux dans un grill traditionnel, la célèbre parilla (prononcée “paricha”, les “ll” devenant “ch” en espagnol argentin). On se console autour de notre premier steak argentin, au pays si réputé pour ses viandes tendres. Un généreux 600gr. Accompagné d’un bon vin local, un Malbec, un vrai régal! A suivre: Buenos Aires!

A Brief Afternoon in Paraguay

Luxembourg & 7 Cajas

We stumbled across 7 Cajas (7 Boxes) when it was featured at a Spanish film festival in Luxembourg. The film tells the tale of a wheelbarrow porter in a Paraguayan market who undertakes to transport  seven boxes of unknown content to a mystery recipient in exchange for half of a torn US$100 bill and the promise of the other half when the job is done. The gory thriller somehow manages to be bizarrely funny and in 2012, it  grabbed the attention of the Paraguayan public and smashed box-office records in the diminutive Latin American state. Curiosity stirred, the chance to step across a bridge from Foz do Iguaçu in Brazil into the chaotic market city of Ciudad del Este in Paraguay was too tempting to pass up!

The Bridge of Friendship

Collecting our Brazilian exit stamps and with the dire warnings of our guidebooks echoing in our ears (well in all honesty, probably only in mine), we cross the footbridge into Paraguay. The Río Paraná flows fast, wide and muddy beneath us and we are swept along by the bridge’s considerable foot traffic. Though only about 200 metres long, there is a police presence at either end of the crossing as well as in the middle of the bridge. The levels of my initial trepidation and slitty-eyed suspicion drop considerably.

Ponte da Amizade (Friendship Bridge)

Ponte da Amizade (Friendship Bridge)

Names changes & market economies

Formerly known as Puerto Presidente Stroessner, after the dictator, Alfredo Stroessner, the border town of Ciudad del Este is the second largest city in Paraguay and lies at the heart of the Triple Frontier, the point where Paraguay, Brazil, and Argentina meet. It is reputed to be one of the most corrupt cities in the world, in a country which has, over the years, provided a haven for international criminals, smugglers and counterfeiters. It’s a place of trade where supply industriously meets demand.

The market unfurls at the very foot of the Ponte da Amizade (Friendship Bridge). Immediately, the noise, colour and sense of absolute chaos engulfs us. Makeshift stalls crowd the pavement in an uneasy row. Their mismatched roofs of salvaged sheet plastic and tin overlap the gaudy canopies of the squat, concrete shops and cast long swaths of shadow along the resulting corridors and alleyways between the vendors.

Wares are touted in loud, or interestingly quiet, voices. A hawker sidles over to me and asks whether I’d be interested in a top-of-the-line hand-held sewing machine. I shake my head as he waves it under my nose. Undeterred, he rummages in his pockets again and gleefully brandishing a crackling implement, he cries “then how about a taser?”. I’m half tempted by the taser! A few minutes later, a man slips casually in alongside Damien and with a questioning raise of his eyebrow, slides a blister-pack of blue pills out of his right sleeve. Damien smiles a no. The criminal in me wonders what else is for sale here! We wander through the market peering at goods and people watching. Games of chess, dice and dominoes are taking place on the top of stools and upturned cardboard boxes. Bets are made and money changes hands.

Chess and strategy in Ciudad del Este

Chess and strategy in Ciudad del Este

The bags are counterfeit, the mannequins shapely and the black market money changers plentiful. The promised wheelbarrows weave through the stalls. Security men stationed in front of the shops tote semi-automatic rifles. It seems like a place where anything can be bought for the right price. It’s dirty, seedy and thrumming with life.

"Fonda ain't got a motor in the back of her Honda"

“Fonda ain’t got a motor in the back of her Honda”